Conceptos erróneos más comunes sobre la evolución y la genética

21 Jul

La evolución es a día de hoy, la teoría más aceptada para explicar la presencia del hombre y de todas las formas de vida en la tierra. Sin embargo, muchas ideas populares sobre las teorías evolutivas son científicamente equivocadas. Aquí hago una aclaración de los malentendidos más comunes.

 

1. La mutación genética ocurre para adaptarse al entorno

A grandes rasgos, eso parece verdad, porque en los libros de biología del colegio nos enseñaron que los jirafas tienen el cuello largo para poder comer fruta y hojas desde los árboles altos.

Sin embargo, no es el mero hecho de vivir en un bosque con árboles altos que hacen que el jirafa crezca el cuello, sino porque cuando los ancestros de los jirafas llegaron al bosque, los que tenían el cuello más largo tenían mayor probabilidad de sobrevivir la infancia hasta la edad de reproducción, o de dar de comer a sus críos para que no se murieran de hambre.

Es decir, el entorno en sí mismo no es necesariamente un determinante de la evolución, sino sólo cuando forma un factor que afecta la fertilidad de cada individuo de la especie en el sentido de:

  • favorece a algunos miembros llegar con mayor probabilidad hasta la edad de reproducción
  • favorece a algunos miembros a tener mayor número de descendencia

El motor que conduce la evolución es la mutación genética, pero las mutaciones ocurren de modo aleatorio, y la mayoría no aportan ventajas ni desventajas a la supervivencia del individuo. Pero las muy pocas que dan mayor probabilidad al portador a llegar a la pubertad o a tener mayor número de descendientes, se extenderán entre la población, y las pocas que suponen una desventaja, desaparecerán.

La evolución del cuello de jirafa

La evolución del cuello de jirafa

 

2. La selección natural es el único factor que determina la evolución

Aunque la selección natural es un factor importante que condiciona la evolución, no es el único. Otro factor igual de importante es la “deriva genética”: hechos aleatorios que ocurren al azar.

Hacemos un experimento. Tenemos 5 contenedores y una gran reserva de pelotas, unas de color azul y otras de color rojo. Cada contenedor representa una generación, cada pelota representa un organismo, y cada color representa un distinto alelo de cada gen.

Simulación de "deriva genética"

Simulación de “deriva genética”

En el primer contenedor, ponemos 2o pelotas: 10 rojas y 10 azules. El resto de los contenedores están vacíos.

Para simular la próxima generación, cogemos una pelota al azar del primer contenedor. Si la pelota es roja, depositamos 2 pelotas rojas en el segundo contenedor. Si la pelota es azul, depositamos 2 pelotas azules en el segundo contenedor, hasta que el segundo contenedor tenga 20 pelotas.

Es posible que en la segunda generación tenemos justo 10 pelotas rojas y 10 azules, pero imagínate que por casualidad, acabamos con 14 pelotas azules y 6 rojas. Utilizando esta plantilla para producir la tercera generación, es posible que los azules, ya empezando con ventaja, dominen aún más. Y cuando llega a la quinta generación, puede que ya no quedan pelotas rojas. Eso demuestra que por pura casualidad, algunos rasgos genéticos pueden dominar o desaparecer.

Por supuesto, la “deriva genética” tiene mayor influencia en poblaciones pequeñas que en poblaciones grandes. En las especies actuales, afecta más a animales como oso panda o guepardos, que a humanos o ratas.

Una especie con pocos ejemplares, como los guepardos, son mucho más susceptibles a la "deriva genética"

Una especie con pocos ejemplares, como los guepardos, son mucho más susceptibles a la “deriva genética”

 

3. La sociedad humana condiciona la evolución biológica de la especie humana

Hace poco leí un artículo en que el autor opinaba que por llevar una vida cada vez más sedentaria, utilizar cada vez más la cabeza y menos los músculos, mirar cada vez más a pantallas, dentro de muchas generaciones, los seres humanos vamos a evolucionar hacia un cuerpo muy pequeño, una cabeza enorme y unos ojos muy grandes.

Cualquier biólogo encontraría un error en este razonamiento, porque aunque nuestra vida tiende a ajustarse hacia este patrón, un individuo con la cabeza y ojos grandes y el cuerpo pequeño no tiene ninguna ventaja sobre otros en llegar a la adolescencia y tampoco en tener más descendencia.

¿Vamos a acabar con estas pintas dentro de 10.000 años?

¿Vamos a acabar con estas pintas dentro de 10.000 años?

La evolución del ser humano puede ser una cuestión complicada, porque con el desarrollo de la tecnología y medicina, la mayoría de los bebés nacidos a día de hoy llegan a la pubertad, así que el entorno ya se ha convertido en un factor mucho menos importante en la selección natural que en siglos previos cuando las epidemias, el hambre y la violencia mataban a 3 de cada 5 niños antes de cumplir 10 años.

¿Pero ya no hay selección natural entre humanos? La verdad es que no lo sabemos, pero algunos individuos sí que tienen más descendencia que otros, así extienden sus genes más lejos que otros. ¿Pero quiénes son?

  • las mujeres que empiezan a tener hijos a una edad muy joven
  • los hombres promiscuos que tienen muchas parejas sexuales
  • los que no tienen acceso, o no saben usar contraceptivos

No somos nadie para juzgar si eso es bueno o malo, y tampoco podemos decir si la ventaja de reproducción que tienen estos individuos se convertiría en un criterio de selección, porque estos comportamientos no son heredables de generación a generación. Ya son muchos los casos de madres que han tenido 7 hijos, pero luego cada uno de sus hijos tienen sólo uno, o ningún descendiente.

Las chicas que tienen hijos muy jóvenes son las que tienen "ventaja" de selección genética

Las chicas que tienen hijos muy jóvenes son las que tienen “ventaja” de selección genética

 

4. Las diferencias genéticas entre humanos ocurren sobre todo, a nivel de “raza”

El concepto de “razas humanas” es una idea que surgió en el siglo XIX, cuando científicos intentaron clasificar la diversidad humana en 3 o 4 categorías por rasgos físicos reconocibles, como el color de piel y la forma de los ojos.

Esa clasificación de razas también tenía connotaciones políticas, con el fin de distinguir “biológicamente” a las naciones colonizadoras de las naciones colonizadas.

Es cierto que los rasgos físicos son determinados por la expresión de los genes, pero los estudios de ADN demuestran que entre toda la diversidad genética entre seres humanos, sólo un 15% es dependiente del “origen geográfico ancestral”,  el resto está distribuida entre todas las poblaciones.

Migración de humanos desde África

Migración de humanos desde África

¿Por qué ? Nuestra especie había evolucionado en África hace 200.000 años, y hasta hace 70.000 años, los ancestros de todos seres humanos actuales vivían en la misma región. Entonces, algunos individuos empezaron a emigrar hacia otros continentes, formando comunidades en Europa, Asia, América y Oceanía. Como la lejanía geográfica aislaba unas poblaciones a otras, las mutaciones que surgieron en algunas poblaciones no llegaron a otras, así contribuyendo a las diferencias genéticas entre poblaciones.

Sin embargo, muchas mutaciones genéticas ya estaban presente en la población ancestral antes de la salida de África, y esta diversidad genética está heredada por todas las poblaciones descendientes. Considerando que el tiempo que nuestros ancestros que vivieron en África era mucho más largo que el tiempo que llevamos fuera, es lógico que la mayor parte de la diversidad genética humana no depende del origen geográfico de la población.

¿Puede un blanco de Escandinavia tenga más similitud genética con un negro de Etiopía que con otro blanco de Escandinavia? La respuesta es: sí, pero depende mucho de qué parte del genoma humana estamos comparando.

Personas de distintos colores no son necesariamente genéticamente más lejanos

Personas de distintos colores no son necesariamente genéticamente más lejanos

 

 

 

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4 comentarios to “Conceptos erróneos más comunes sobre la evolución y la genética”

  1. José Manuel septiembre 5, 2014 a 6:51 pm #

    Creo que hay que hacer incapié en algo muy importante: en la evolución, la aparición de una mutación positiva ha de venir unida a la capacidad de transmitirla a los descendientes.
    La jirafa que nace con el cuello mas largo que el de su madre, y por tanto, con mayor capacidad de alcanzar hojas a mayor altura y disponer de una visión mas amplia de su entorno por lo que puede detectar mejor la aproximación de un depredador, no mejorará la situación de la especie si no es capaz de transmitir esta mejora a sus descendientes; esto es fundamental.

  2. Gaizka septiembre 7, 2014 a 6:57 pm #

    Un comentario sobre la diversidad genética: suele decirse que en un grupo de chimpancés en África hay más variedad genética que entre dos personas escogidas al azar en todo el mundo. Esto se debe a que nuestra especie estuvo al borde de la extinción hace 75.000 años (lo que los biólogos llaman “cuello de botella”), lo que provocó un aumento de la deriva genética. Esto debería hacernos reflexionar sobre lo similares que somos unas personas y otras y relativizar nuestras diferencias.

  3. Guillem septiembre 8, 2014 a 9:32 am #

    Hay una una corriente neolamarckista actualmente. A mi siempre me ha convencido la teoría darwiniana y he discutido al respecto. Me parece que el lamarckismo actual va relacionado con ideas progresistas, con una esperanza bienintencionada relacionada con la idea de mejora de la condición humana. Que opinaís al respecto. Os dejo un enlace de un científico neolamarckista: https://www.youtube.com/watch?v=iQJlQ_cmJ7Q https://www.youtube.com/watch?v=CKtaFV0f5rk

  4. Guillem septiembre 8, 2014 a 9:47 am #

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